Được thành lập tại Carson, California bởi Anthony "Top Dawg" Tiffith vào 2004, Top Dawg Entertainment (TDE) đã đi một quãng đường dài từ một label triển vọng bờ Tây đến một trong những cái tên có trọng lượng nhất trong ngành công nghiệp Hip-hop.

What the Media Gets Wrong About Top Dawg Entertainment - Trapital by Dan  Runcie

Những nghệ sĩ đã ký kết với TDE có thể được coi là những nghệ sĩ hip-hop tài năng nhất hiện nay. Dù vậy, khả năng quản lý của TDE dường như lại không hề tương xứng với sức nặng của họ. Những cái tên như Kendrick Lamar, SZA, Schoolboy Q, REASON, Ab-Soul, Isaiah Rashad, Jay Rock, Lance Skiiiwalker và SiR, tất cả đều sở hữu tiềm năng đáng kinh ngạc hoặc đã thể hiện khả năng của họ trong việc có thể tạo ra những sản phẩm chất lượng và nhất quán. Nhưng tại sao không một ai trong số nghệ sĩ này phát hành nhạc một cách đều đặn, và quan trọng hơn, tại sao có vẻ như họ đều có vấn đề với Top Dawg?

Nhiều người có thể nói rằng album gần đây nhất của SZA (ra mắt từ 4 năm trước) - “Ctrl” là một trong những album xuất sắc nhất năm 2017. Tuy nhiên, từ góc nhìn của SZA, việc phát hành “Ctrl” và cách Top Dawg xử lý khâu trước thời điểm ra mắt đều là điều “khó có thể tha thứ được”. Trong một bài phỏng vấn với The Guardian, SZA đã nói rằng TDE đã “lấy đi ổ cứng” của cô, và nếu cho cô thêm một tháng thì có lẽ sản phẩm được ra mắt với công chúng đã là một thứ gì đó hoàn toàn khác. Một cuộc phỏng vấn với Fader cũng đã thấy một SZA chán ghét “Ctrl”, “gần như tức giận rằng mọi người thích nó đến vậy” vì không thể nhận ra chính đứa con của mình sau nó đã qua tay TDE

SZA, The Grammys' Most-Nominated Woman, Didn't Win Anything | Time

Hai tháng sau khi “Ctrl” được phát hành, cô còn nhấm nháy với các fan rằng album còn có bản deluxe, và cô có tận 200 ca khúc chưa từng được ra mắt trước đây. Dù vậy, đã 4 năm trôi qua và không ai biết thêm bất cứ thông tin gì từ bản deluxe này. SZA đã từng thất vọng với label của mình đến mức đã đăng tweet: “Tôi thực sự từ bỏ", nói rằng Terrence “Punch” Henderson - đồng chủ tịch của TDE “có thể phát hành album của tôi nếu anh ta muốn”. Bản thân bài đăng này cũng đã bị xóa khỏi Twitter.

SZA: Breakout R&B Star Conquers Self-Doubt and Takes 'Ctrl' - Rolling Stone

REASON cũng đã thể hiện rõ sự khó chịu của mình với cung cách quản lý của Top Dawg. Lẽ ra debut album “New Beginnings” của anh được ấn định là sẽ phát hành vào tháng 3 năm ngoái, nhưng sau đó Covid-19 xuất hiện. Lịch phát hành được đẩy xuống tháng 6, nhưng TDE không muốn phát hành nhạc trong thời điểm những cuộc biểu tình của phong trào Black Lives Matter vẫn đang là tâm điểm chú ý của truyền thông. Cuối cùng, phải đến tháng 10 thì “New Beginnings” mới được ra mắt.

REASON cũng đã từng nói về việc mỗi khi trên thế giới xảy ra một sự kiện gì đó, các album sẽ mặc định bị trì hoãn. “Crash Talk” của ScHoolboy Q cũng gặp trường hợp tương tự khi album đã bị lùi lịch phát hành sau cái chết của Nipsey Hussle.

REASON Says TDE Is Going Through 'A Weird Time' But Remains 'Golden State  Warriors Of Hip Hop' | HipHopDX

Sau 2 phát hành đến từ TDE vào 2018 là “Redemption” của Jay Rock và SiR với “November”, những người hâm mộ của label đã được thông báo rằng 2 album nữa sẽ được phát hành vào cuối năm đó. Tuy nhiên, đến tháng 3/2019, vẫn không xuất hiện một album nào đến từ TDE. 

Việc các nghệ sĩ hứa hẹn rằng sẽ có album mới trong thời gian sớm sau đó trì hoãn không phải là điều gì mới trong hip-hop, nhưng những tin tức này đến từ label và không phải là cá nhân nghệ sĩ đang cố gắng “build hype” cho những phát hành mới của họ. Một mặt, TDE rất cố ngăn các nghệ sĩ của họ hứa hẹn với công chúng rằng sẽ có nhạc mới trong tương lai gần, nhưng mặt khác chính Top Dawg cũng không thực hiện được những lời hứa tương tự. 

Top Dawg takes to Instagram to Reveal TDE's 2016 Plans | 45s And 40s

Một vấn đề lớn khác của TDE rằng mặc dù những nghệ sĩ lớn của họ đều rất nổi tiếng và sẽ còn tiếp tục phát triển mạnh mẽ, những cái tên như REASON hay Lance Skiiiwalker lại không hề nhận được bất cứ sự chú ý nào. Với Lance Skiiiwalker chỉ có tới hơn 30.000 người nghe hằng tháng trên Spotify và những gì REASON có trong việc quảng bá debut album của mình vào tháng 10 năm ngoái chỉ là 1 dòng tweet đến từ chính Anthony Tiffith, có lẽ TDE nên nhìn nhận lại cách công ty quảng bá nghệ sĩ, đặc biệt là những nghệ sĩ không nhận được quá nhiều sự chú ý của mình trong tương lai.

Lance Skiiiwalker on Twitter: "Love!… "

Không thể phủ nhận rằng Top Dawg đã và đang là chiếc bàn đạp vững chắc cho những nghệ sĩ của mình và có những đóng góp không nhỏ đối với thành công của những nghệ sĩ đó. Tuy nhiên, khả năng quản lý của Top Dawg cũng khó có thể được đánh giá cao khi đã có quá nhiều trường hợp người hâm mộ hoặc chính nghệ sĩ của TDE đã hiểu lầm hoặc có vấn đề với cung cách làm việc của họ. Để xây dựng một mối quan hệ vững chắc với “gà nhà”, label chỉ đơn giản là không thể thúc thêm sản phẩm hoặc buộc nghệ sĩ của mình phải lùi các phát hành như cách mà TDE đã làm với SZA hoặc Kendrick Lamar, hay hứa hẹn những phát hành mới với các fan nhưng không thể thực hiện được. 

Top Dawg Entertainment's Most Essential Songs - XXL

Nhiều hợp đồng của các nghệ sĩ của TDE không phải là hợp đồng lâu dài và roster của họ cũng đã đến và đi, cùng với việc Kendrick Lamar sẽ sớm rời khỏi TDE và những nghệ sĩ mới không đủ “đô” để có thể giữ lửa cho label, Top Dawg Entertainment sẽ phải cực kỳ nỗ lực để 3 phát hành trong tương đến từ SZA, Kendrick và Isaiah Rashad đều xuất sắc. Nếu không, có lẽ 3-4 năm tới sẽ là một thời kỳ ảm đạm đối với label này khi không còn mấy ai trông chờ gì ở các sản phẩm đến từ họ nữa.

nhật linh ʚ

Read more